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Cómo Marvel pasó de la bancarrota a miles de millones

En 20 años, Marvel ha pasado de la quiebra al negocio multimillonario.

Casi todas las historias de cómics tienen el momento más oscuro: un punto en la historia donde todo parece perdido. Los héroes están de rodillas, la ciudad es una ruina humeante y los villanos se están acercando para matar. Para Marvel, su hora más oscura llegó en el invierno de 1996.

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Una compañía que había crecido en estatura a lo largo de los años 60, 70 y 80 gracias al arte y la narración a menudo asombrosos en comics como Fantastic Four y The Amazing Spider-Man , el éxito financiero de Marvel había alcanzado su punto máximo desde el principio. 90s. Pero luego, una serie de burbujas financieras y negocios cuestionables hicieron que el valor de las acciones de Marvel colapsara; acciones una vez que valían $ 35.75 cada una en 1993 se habían hundido a $ 2.375 tres años más tarde. Siguió una pelea fea entre un grupo de inversionistas muy ricos y, por un tiempo, el futuro de la compañía parecía incierto.

Sin embargo, de alguna manera, Marvel luchó contra toda la intriga corporativa que afectó a la compañía a fines de 1996 y durante muchos meses después, y emergió de los escombros una década más tarde como un gigante de la industria cinematográfica.

Una profecía de fatalidad.

En 1993, mientras Marvel y la industria de los cómics en general parecían gozar de mala salud, el escritor de Sandman , Neil Gaiman, se paró frente a unos 3.000 minoristas y pronunció un discurso que pocos de los asistentes querían escuchar.

En él, argumentó que el éxito del mercado de los cómics fue una burbuja, provocada por los coleccionistas que animan a comprar varias ediciones y acumularlas con la esperanza de que algún día valdrán una fortuna. Esto, dijo Gaiman, era similar a la manía de los tulipanes, un período extraño en el siglo XVII cuando el valor de los bulbos de tulipán explotó repentinamente, solo para que el mercado colapsara nuevamente.

“Puedes vender muchos cómics a la misma persona, especialmente si les dices que estás invirtiendo dinero para obtener altos rendimientos garantizados”, dijo Gaiman. “Pero estás vendiendo burbujas y tulipanes, y un día la burbuja explotará, y los tulipanes se pudrirán en el almacén”.

La burbuja que describió Gaiman había comenzado varios años antes, cuando los cómics, que antes se consideraban artículos desechables por los padres, se estaban convirtiendo en artículos preciados por los coleccionistas que habían crecido con sus superhéroes favoritos cuando eran niños. En la década de 1980, la recopilación de cómics había ganado el interés de los medios de comunicación tradicionales, que se aferraban a historias sobre cómics de la Edad de Oro que se vendían por miles de dólares.

Los propios editores estaban cortejando al mercado de los coleccionistas mediante la introducción de portadas variantes, a veces con estampado en relieve u otras técnicas de impresión llamativas y sofisticadas. Estos fueron captados con avidez por los lectores, pero también por los especuladores, asumiendo que se habían topado con un medio seguro de ganar dinero almacenando copias y vendiéndolas para obtener ganancias en el futuro.

Entra Ron Perelman

Mientras los cómics volaban de los estantes, Marvel atrajo el interés de un hombre llamado Ron Perelman. A menudo fotografiado con una amplia sonrisa y un enorme cigarro en la mano, Perelman era un empresario millonario con una variedad de intereses: en 1985, había hecho un gran negocio para la firma de cosméticos, Revlon a través de su holding, MacAndrews & Forbes. A principios de 1989, Perelman gastó $ 82.5 millones en la compra de Marvel Entertainment Group, entonces propiedad de New World Pictures.

Al cabo de dos años, Marvel estaba en el mercado de valores, y Perelman comenzó a gastar dinero: compró acciones en una compañía llamada ToyBiz, adquirió un par de compañías de tarjetas para intercambiar, calcomanías de Panini y un equipo de distribución, Heroes World. En total, esas adquisiciones le costaron a Marvel un total de $ 700 millones.

A principios de los años 90, Marvel se sintió optimista por el éxito de Spider-Man y X-Men , que se vendían en grandes cantidades. Las ventas de un nuevo cómic, X-Force , fueron igualmente enormes, gracias en parte a un artilugio de ventas astuto: el primer número vino en una bolsa de polietileno con una de cinco tarjetas comerciales diferentes dentro. Si los coleccionistas querían apoderarse de las cinco tarjetas, lo adivinaron, tenían que comprar varias copias del mismo cómic. Con el boom todavía en pleno apogeo, eso es exactamente lo que hicieron los coleccionistas, como recuerda el ex editor de noticias de Comics International Phil Hall , los fanáticos compraban cinco copias para mantenerlas prístinas y sin abrir, y una sexta para arrancar y leer.

Entonces, tal como Gaiman predijo, la burbuja estalló. Entre 1993 y 1996, los ingresos por cómics y tarjetas comerciales comenzaron a colapsar. De repente, Marvel, que en un momento parecía invencible a medida que crecía en tamaño, ahora parecía vulnerable.

“Cuando el negocio cambió”, observó el entonces chariman y CEO de Marvel Scott Sassa, “fue como si todo lo que podía salir mal, salió mal”.

Algunos en la industria fueron más lejos y argumentaron que las tácticas de Perelman habían puesto en peligro a toda la industria:

“[Perelman] razonó, bastante acertadamente, que si aumentaba los precios y la producción, los fanáticos de Marvel dedicarían una porción cada vez mayor de sus ingresos disponibles a comprar cómics”,  escribió  Chuck Rozanski, CEO de Mile High Comics. “Una vez que tuvo suficientes números de ventas para demostrar esta hipótesis, tomó a Marvel en público, vendiendo el 40% de sus acciones por mucho más de lo que pagó por toda la compañía. Sin embargo, la falla en su plan fue que prometió a los inversionistas En Marvel, incluso más extensiones de marca, y más aumentos de precios. El hecho de que este plan era claramente imposible se hizo evidente para la mayoría de los minoristas de cómics a principios de 1993, a medida que más y más fanáticos simplemente dejaban de coleccionar debido al alto costo, y en medio de una percepción generalizada de calidad decreciente. en los cómics de Marvel “.

Si Perelman fue directamente culpable o no, las consecuencias para la industria en su conjunto fueron extremadamente dolorosas. Cientos de minoristas de cómics quebraron cuando las ventas cayeron un 70 por ciento. De repente, el auge se había convertido en una quiebra, e incluso Perelman admitió que no había anticipado el oscuro futuro que Gaiman había advertido en su discurso.

“No pudimos saber qué parte del mercado era impulsado por especuladores”, dijo Perelman . “La gente compra 20 copias y lee una y se queda con 19 para sus ahorros …”

Una batalla en la sala de juntas.

En 1995, Marvel Entertainment estaba muy endeudada. Ante las crecientes pérdidas, Perelman decidió avanzar hacia un nuevo territorio: creó Marvel Studios, una empresa que esperaba que finalmente lograra que los personajes más famosos de la compañía aparecieran en la gran pantalla después de años de disputas legales. Para hacer esto, planeaba comprar las acciones restantes en ToyBiz y fusionarlas con Marvel, creando una entidad única y más fuerte.

Los accionistas de Marvel se resistieron, argumentando que el daño financiero a los precios de las acciones de Marvel sería demasiado grande. La respuesta de Perelman fue declararse en bancarrota, dándole así el poder de reorganizar a Marvel sin el consentimiento del accionista.

Siguió una desconcertante lucha por el poder que duró casi dos años. Un accionista llamado Carl Icahn intentó oponerse a Perelman, y la prensa financiera informó con entusiasmo sobre la disputa pública que siguió. Perelman, argumentó Icahn , “fue como un fontanero que le prestaste dinero para que empezara su negocio; luego entra, destruye tu casa y luego te dice que quiere la casa por nada”.

La batalla, cuando finalmente terminó en diciembre de 1998, tuvo un resultado extraño que pocos podrían haber predicho: después de un largo proceso judicial, ToyBiz y Marvel Entertainment Group finalmente se fusionaron, pero Perelman y su némesis Icahn fueron expulsados ​​en el proceso. Otros ejecutivos vinculados con Perlmutter también fueron despedidos, incluido el CEO Scott Sassa, cuyo mandato, según se dijo, duró solo ocho meses.

Habían sido expulsados ​​por dos ejecutivos de ToyBiz que habían estado en el consejo de Marvel desde 1993: Isaac Perlmutter y Avi Arad. Sin Scott Sassa, instalaron a Joseph Calamari, de 55 años de edad, quien había estado al mando de Marvel en los años 80, como su nuevo CEO.

Con la intriga financiera en la sala de juntas estableciéndose, Marvel comenzó a centrar su atención en un objetivo que había estado tratando de alcanzar desde la década de 1980: el negocio del cine.

Marvel en la gran pantalla

Avi Arad, de origen israelí, trajo una brusquedad a la industria del juguete. Habiendo ascendido al rango de CEO en ToyBiz, y descrito como “el desarrollador más popular en el negocio de los juguetes” por un contemporáneo, el gran cambio de carrera de Arad se produjo cuando Marvel compró una participación del 46 por ciento en la compañía en 1993. Arad había recibido un 10 por ciento. compartir como parte del acuerdo, y aunque inicialmente supervisó la producción de las figuras de acción de Marvel en ToyBiz, rápidamente reemplazó al legendario Stan Lee como el jefe de Marvel Films.

Arad se desempeñó como productor ejecutivo en la exitosa serie animada de televisión X-Men , y para el verano de 1993, había negociado un acuerdo con 20th Century Fox para hacer una película de X-Men .

Durante años, Marvel había luchado para que sus propiedades salieran a la pantalla grande: los derechos de Spider-Man estaban atrapados en una red enredada que no sería eliminada hasta finales de los años 90, mientras que Howard The Duck de 1986 fue un desastre crítico y financiero. . Pero ahora, parecía que el enfoque de Arad iba a dar frutos.

Luego comenzaron los problemas financieros de Marvel, y Arad luchó para convencer a los ejecutivos de Hollywood del valor cinematográfico de la compañía. “Literalmente fue una pelea diaria, tratando de abrir los ojos de la gente a lo que estaba justo delante de ellos”, dijo más tarde.

Las cosas empezaron a cambiar a finales de los 90, cuando Marvel comenzó a encontrar sus pies nuevamente: Blade fue un éxito, y X-Menfinalmente comenzó a avanzar en Fox. Sin embargo, las elecciones para Marvel fueron escasas: Blade ganó $ 70 millones en la taquilla, pero la recompensa para Marvel, según un artículo de Slate , fue de $ 25,000. Las películas de X-Men y Spider-Man fueron grandes éxitos, pero Marvel solo vio un pequeño porcentaje de las ganancias. “Estábamos regalando la mejor parte de nuestro negocio”, se lamentó Arad.

El nacimiento de un universo cinematográfico.

En 2003, un agente de talentos llamado David Maisel vino a Isaac Perlmutter de Marvel con una propuesta. ¿Por qué no producir las películas bajo su propio banner y cosechar las ganancias para usted mismo? Y si estás produciendo tus propias películas, ¿por qué no pueden las historias cruzarse unas con otras, como lo hacen en los cómics?

Era una idea que, en teoría, podría valer la pena para millones de personas: mientras que las acciones de Marvel se habían recuperado desde 1996, Maisel argumentó que entrar en la producción de películas podría verla remontarse aún más. Sin embargo, el problema sería convencer a la junta directiva de Marvel y, de igual manera, obtener el financiamiento necesario.

Un gran avance se produjo en 2005, cuando Marvel logró llegar a un acuerdo con Merrill Lynch. Los detalles del acuerdo parecían arriesgados: Marvel estaba esencialmente ofreciendo las joyas de su negocio, personajes como Thor y el Capitán América, como garantía. Si las películas no ganaran dinero, esos superhéroes pertenecerían repentinamente al banco.

Sin embargo, Merrill Lynch le dio a Marvel acceso a una gran reserva de efectivo: $ 525 millones en siete años, que podría usar para gastar en 10 películas con presupuestos que oscilan entre $ 45 y $ 180 millones. Con su nueva influencia, Marvel logró recuperar los derechos de los personajes que había vendido a lo largo de los años, incluidos Iron Man, Black Widow, Thor y Hulk.

Poco después del acuerdo con Merill Lynch, Marvel anunció que Iron Man sería su primera producción independiente. Finalmente, un personaje que había languidecido en el infierno del desarrollo desde la década de 1990 (Originalmente era el propietario de los derechos, antes de pasar a Fox y luego a New Line) finalmente estaba recibiendo una oportunidad por el estrellato en la pantalla grande.

Mientras el trabajo en Iron Man comenzó, Marvel hizo otra adquisición importante, una tan importante para su éxito futuro, tal vez, como la recuperación de algunos de sus superhéroes más famosos.

Un presidente y un acuerdo de $ 4 mil millones.

Kevin Feige tuvo su inicio en el negocio del cine como asistente del productor Lauren Shuler Donner (esposa del director Richard). El amor de Feige por los cómics era tal que, a pesar de su edad relativamente joven, consiguió el papel de productor en la producción de X-Men de Fox ; tenía solo 27 años en ese momento. Pasando a producir otras películas de Marvel a partir de entonces – incluyendo Spider-Man , Daredevil , y Hulk – Feige fue traído como presidente de Marvel Studios en 2007. Bajo su supervisión, Marvel continuó a florecer; Iron Man , su primer crédito como productor para el estudio, ganó $ 585 millones, iniciando un universo cinematográfico que aún se está desarrollando.

El siguiente punto de inflexión se produjo en 2009, cuando Disney compró a Marvel por $ 4.3 billones vertiginosos. Avi Arad insistió, con su habitual fanfarronada, en que Disney se había hecho una ganga. “¡Es un precio barato!” Dijo Arad. “¡No es nada! Es una marca muy fuerte, y planeamos en esta marca. No fue una casualidad”.

El historial de Marvel en la última década cercana a Arad es un hecho: los Vengadores solo ganaron miles de millones, y actualmente se ubican como la tercera película con mayor recaudación de todos los tiempos. Iron Man 3 se convirtió en la segunda película de Marvel en recaudar más de $ 1 mil millones. Incluso una película estrafalaria como Guardians Of The Galaxy , una ópera espacial que algunos consideran como una apuesta, ganó más de $ 750 millones. Black Panther se ha convertido no solo en otra historia de éxito de más de $ 1,000 millones, sino en una de las películas con mayor recaudación de todos los tiempos.

Para una compañía que estaba endeudada hace 20 años, Marvel ha visto un cambio notable en la suerte. Como un superhéroe, Marvel sobrevivió a su hora más oscura en 1996, y de las garras de la derrota, obtuvo una victoria de miles de millones de dólares.

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